Entrevista a Chuck Mead. Viviendo por y para la música

Conversamos con Chuck Mead,  uno de los símbolos de la nueva Americana y del retro swing americano durante los últimos 25 años. Fundador de los BR549, publicó este pasado mes de junio su nuevo disco «Close to Home». Disco compuesto de 11 canciones tras su anterior «Free State Serenade» de 2015. El nuevo trabajo fue grabado en el histórico Sam Phillips Recording Studios en Memphis,  producido por el ingeniero de grabación y productor Matt Memphis Matt Ross-Spang. Chuck Mead lo presentará en en el Huercasa Country Festival el próximo 6 de julio en Riaza junto a su banda The Grassy Knoll Boys.

A lo largo de finales de los 90 y los 2000, grabó siete álbumes con BR549 y difundió el gospel de la música country neo-tradicional en todo el mundo.

«Las giras y la carretera me levantaron»

Los devotos de BR549, saben que su líder fueron a comienzos de los 90, revolucionarios gigantes del retro country swing, combinando elementos recogidos en el camino, millas de asfalto y aprecio por los maestros del honky tonk, swing y rock, Hank Williams, Ernest Tubb, Bob Wills, Buddy Holly y The Beatles.

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Mead posteriormente lanzó tres álbumes en solitario y desempeñó un papel como Director Musical / Supervisor / Productor del exitoso musical de Broadway «Million Dollar Quartet» y de la serie dramática CMT, «Sun Records«.

El tiempo que pasó en Memphis durante la producción de la serie de televisión se ganó el respeto y la reputación de ser uno de los mejores ingenieros y productores de la escena musical Americana y de raíces, y se había trasladado de Sun a Sam Phillips Recording, el estudio de Memphis construido por Sun Head trabajando junto con John Prine, Jason Isbell y Margo Price.

«En este disco utilicé mi Gretsch Tennessee Rose del 2009, que es mi guitarra principal en el escenario. También utilicé mi reedición ’56 Paul Les Top, una reedición Fender Tele Thinline (con un Bigsby Tremolo!), Y mi Epiphone Triumph de 1947»

Ganó un Grammy por su trabajo en «The Nashville Sound» de Isbell y coprodujo el debut de Price,«Midwest Farmer’s Daughter» y el esfuerzo de segundo año «All American Made» y diseñó «The Tree of Forgiveness» de Prine.

Escucha el nuevo disco de Chuck Mead «Close to Home» (2019)

Entrevista a Chuck Mead:

Hola Chuck, un grandísimo honor tenerte entre nosotros, Dirty Rock Magazine y con todos nuestros lectores ¿Qué puede esperar nuestro público de tu próximo y único concierto en nuestro país el próximo 6 de julio con tu banda The Grassy Knoll Boys en el Huercasa Country Festival en Riaza? ¿Cómo va a ser ese reencuentro con el público español?

Pues tocaremos muchas canciones de nuestro nuevo disco «Close To Home» (2019), temas de mi trabajo en solitario y, por supuesto, algunas canciones de BR5-49. Tocamos con BR en Madrid hace años con Nashville Pussy. Fue una noche y concierto realmente disparatado. También recuerdo que tocamos varias veces en un club justo fuera de Barcelona llamado Jambalaya. Nuestro batería, Martin Lynds, tocó la batería con Marah y ha pasado muchas temporadas allí. Siempre me divertí mucho en España y tengo unas ganas enormes de tocar en el Huercasa.

Siempre currante Chuck, millas y millas de asfalto a tu espalda y aprecio por los maestros del honky tonk, el swing y el rock en tus venas. Después de liderar varias bandas populares de culto de los 80. Co-fundante junto cuatro otros amigos BR549 en los años 90. Siete álbumes de la banda, tres nominaciones a los premios Grammy y el Premio de la Asociación de Música Country a la mejor gira mundial construirián un puente indeleble entre la auténtica música de música de raíces norteamericana y millones de fanáticos en todo el mundo. Tras el parón de los BR549 formaste The Hillbilly All-Stars con miembros de The Mavericks, coprodujiste álbumes tributo a Johnny Cash y Waylon Jennings, habitual conferenciante en la Universidad de Vanderbilt y te convertiste en escritor en una de las editoras de canciones más importantes de Nashville. recorriendo cientos de clubes, salas de conciertos y festivales internacionales de Rock, Country y Rockabilly con tu banda The Grassy Knoll Boys. En éste tu cuarto lanzamiento, ¿Crees que tus seguidores terminarán complacidos con el mismo?

Grabé el disco en los estudios de grabación de Sam Phillips en Memphis. Normalmente hago discos aquí en Nashville donde resido, pero quería trabajar con el productor Matt Ross-Spang allí en Nashville.
No es el Sun Studio. Este es el estudio en el que Sam Phillips construyó en 1962 y que ha estado continuamente en el negocio desde el 62. El disco es mi particular mezcla de rockabilly, country y demás, pero con esa grasa añadida de Memphis.

¿Por qué te tomó tanto tiempo escribir canciones para tu nuevo disco «Close to Home» que acaba de salir recientemente, el pasado 21 de junio?

Porque soy el director musical del show de Broadway llamado «Million Dollar Quartet» (la historia de la única vez que Elvis, Carl Perkins, Johnny Cash y Jerry Lee Lewis estuvieron juntos en el viejo estudio Sun Studio), y además terminé trabajando en la versión de televisiva de la obra llamada «Sun Records». Eso me ocupó casi un año entero y resultó que al mismo tiempo estaría grabando un disco. Así fue como realmente descubrí que quería trabajar en el estudio de Phillips. Viví en Memphis durante aproximadamente 4 meses mientras estábamos filmando. Así que cuando llegó el momento de grabar, tuve un montón de canciones para elegir.

«Mis chicos, mi banda The Grassy Knoll Boy me hacen ver bien noche tras noche»

¿Por qué decidiste en llamar el disco, Close to Home, «Cerca de casa»?

Significa un montón de cosas diferentes para mi. Vivo en Nashville pero Memphis está bastante cerca de casa. Además, tuve una canción (que escribí con Jon y Sally Tiven) llamada así. Se trata de un viento cósmico al que todos estamos sintonizados. Y alguna vez el mundo responde a tus preguntas si simplemente escuchas.

Siempre has encaminado y enfocado identidad en tus canciones. Has estado escribiendo canciones durante 25 años o más. ¿Cómo sigues encontrando inspiración, año tras año y estas nuevas once canciones de «Close to Home»?

Es lo que hago. concebir música. He estado escribiendo canciones mucho más que 25 años. No recuerdo un momento en el que no escribí ni toqué música.

«Mi familia se sentaba, escogía una canción y cantaba junta cuando yo era pequeño y pensaba que mi tío y mi abuelo habían escrito todas aquellas canciones. Elvis, Carl Perkins, Jerry Lee, Johnny Cash, Chuck Berry, esos tipos también formaron parte de mi educación musical. Los Beatles lo eran también todo para mí. ¡La mejor banda de rockabilly fabricada en Inglaterra! Amo también a los Stones  y The Who»

Has vuelto a grabar en otro estudio, como cuentas, en el legendario Sam Phillips Recording Studios en Memphis y has trabajado con otro productor diferente, Matt Memphis Matt Ross-Spang. ¿Cómo fue esa experiencia y qué diferencias has encontrado entre Matt, y tus anteriores Joe Pisapia, Mike Janas o Ray Kennedy?

Bueno, primero, amo a todos los tipos que mencionaste y todos ellos trajeron algo diferente a la mesa cuando trabajé con ellos. Todos son grandes productores y quería trabajar con otro diferente como con Matt Ross-Spang. Creo que es uno de los nuevos y grandes talentos en la producción y además lleva el espíritu de Sam Phillips.

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Entiendo que eres un gran aficionado a las guitarras y equipos. ¿Qué guitarras tocaste en el disco? ¿Cómo fue el proceso de composición y de grabación para el registro del disco? 

Probablemente sé mucho menos sobre equipos y guitarras que algunos verdaderos aficionados como Ray Kennedy o Joe Pisapia o Matt Ross-Spang, pero sí que conozco las guitarras que me gustan y uso. En este disco utilicé mi Gretsch Tennessee Rose del 2009, que es mi guitarra principal en el escenario. También utilicé mi reedición ’56 Paul Les Top, una reedición Fender Tele Thinline (con un Bigsby Tremolo!), Y mi Epiphone Triumph de 1947. Tenía las canciones escritas y algunas, las habíamos estado tocando en directo durante un tiempo y otras las escribimos un par de días antes de la grabación. Simplemente dejamos que las canciones se dicten por sí mismas. La mayor parte de las canciones en este disco están tocadas en directo por la toda la banda, pero hay un par de ellas, en la que tuvimos que parar y repetir hasta conseguir el resultado final.

Claramente usted es un símbolo de la nueva Americana y del retro swing americano durante los últimos 25 años. ¿Cuáles fueron tus influencias desde el principio y qué discos escuchas a día de hoy? ¿Qué nuevas bandas alrededor ahora mantienen al country en el sentido más tradicional vivo? ¿Cuál es el para ti el mejor registro del año en términos de Americana y country?

Tengo variadas influencias. El primero fue Hank Williams. Mi familia se sentaba, escogía una canción y cantaba junta cuando yo era pequeño y pensaba que mi tío y mi abuelo habían escrito todas aquellas canciones. Elvis, Carl Perkins, Jerry Lee, Johnny Cash, Chuck Berry, esos tipos también formaron parte de mi educación musical. Los Beatles lo eran también todo para mí. ¡La mejor banda de rockabilly fabricada en Inglaterra! Amo también a los Stones  y The Who. También me gustaba muchísimo el programa Top 40 de la radio en AM durante los 70. Siempre ponían buena música. Actualmente escucho cosas más variadas. Paolo Conte, todos esos gatos del Buena Vista Social Club. También me gustan muchísimos artistas nuevos. Me encantó Amy Winehouse. Una trágica pérdida. JD McPherson, Margo Price, Kasey Musgraves, Joshua Hedley y The Pistol Annies, por nombrarte algunos.

Y la pregunta obligatoria, estoy seguro de que se la preguntan cada vez que tiene una entrevista pero aquí está: ¿Para cuándo una nueva reunión de BR549 o disco?

Hicimos un par de reuniones hace unos años y fue bastante divertido. En este momento, todos estamos en lo que estamos haciendo en nuestros propios mundos. Eso no quiere decir que nunca sucederá.

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He leído que tus influencias vienen inspiradas inicialmente por Hank Williams, mitad hillbilly y mitad pub rock. ¿Qué influencias musicales te han atrapado más?

Hank, Beatles, Nick Lowe, The Jam, Creedence, The Band, Chuck Berry.

¿Cómo ves la música contemporánea en una conversación sobre música que fue escrita hace generaciones?

Sigue habiendo gente escribiendo canciones y dando su punto de vista. Eso nunca cambiará. Tal vez las referencias y los enfoques lo hacen, pero el espíritu sigue ahí.

«Intento no pensar en el pelirrojo grosero, aunque es imposible. Simplemente me gustaría levantarme por la mañana por una vez y no tener que pensar: ¿Qué demonios ha hecho ese imbécil ahora?»

Uno crece siempre con la colección de discos de tus padres. Antes el rastreo de una canción versionada por otro, el autor de ella o quiénes son los músicos que participan en ella, era completamente diferente. Ahora con un click lo tienes prácticamente todo. 

Las cosas son más fáciles de encontrar en los tiempos que vivimos con internet. Una canción que llevabas años en encontrarla está a solo un clic de distancia.  

¿Qué nos puedes contar de tu banda The Grassy Knoll Boy y cómo los conociste?

Mark Andrew Miller y yo hemos estado tocando y cantando juntos desde 2004. Estaba en la última encarnación de los BR5-49. Gran bajista y cantante y compositor. Martin Lynds comenzó a tocar conmigo hace 10 años y es un cañón en la banda. Uno de los mejores bateríass que viven en Nashville y tenemos la suerte de tenerlo en nuestra banda. Conozco a Carco desde hace más de 25 años y toqué con él esporádicamente, pero se unió a nuestra pequeña pandilla al mismo tiempo que Marty. Estos chicos me hacen ver bien noche tras noche.

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¿Qué has aprendido de las giras?

Eso sería todo un libro. Demasiado para escribir aquí, pero lo que es seguro, es que la carretera me levantó.

¿Qué tipo de música escucháis mientras viajan en la furgoneta? ¿Conoces algún artista español?

Escuchamos mucha radio por satélite Hay mucha madera ahí que cortar. Escuchamos lo que se nos viene a la cabeza durante el curso de cualquier conversación. Me encantaría que me dieran a conocer algunos grandes artistas españoles por supuesto.

Dada la situación política actual en los Estados Unidos, supongo que el combustible para el incendio está allí en la Casa Blanca. ¿Qué piensa usted al respecto?

Intento no pensar en el Rude Orange One (el pelirrojo grosero), aunque es imposible. Estoy centrado ahora en las próximas elecciones. Se necesita la participación de todos. Menos de la mitad de la gente en los Estados Unidos votó la última vez y eso es lo que obtienes. Simplemente me gustaría levantarme por la mañana por una vez y no tener que pensar: «¿Qué demonios ha hecho ese imbécil ahora?»

¿Hay algo que querrías contarnos y que no te hayamos preguntado Chuck? ¿Le importaría enviar un mensaje a los lectores de Dirty Rock Magazine y animarles a que lo vean en el Huercasa Country Festival el próximo 6 de julio?

Me encantaría que todo el mundo fuera al Huercasa Country Festival y viera todos esos magníficos conciertos. Me siento honrado y distinguido en compartir el escenario con todos esos grandes artistas. Y lo prometo: ¡Los GKB y yo haremos todo lo posible para sacudiros en esa fiesta! Paz, amor y Ernest Tubb.

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Interview to Chuck Mead:

Hello Chuck, it’s a great pleasure for Dirty Rock Magazine and all our readers have you among us. What can Spanish audience look forward to at your upcoming show at Huercasa Country Festival next July 6th with your band The Grassy Knoll Boys? Is this your first time in our country or have you been on some other time?

We’ll doing a lot of songs off of our newest record “Close To Home” plus a lot of my solo work and of course a few BR5-49 songs. BR played up around Madrid years ago with Nashville Pussy. It was a crazy good rock show. We also played a number of times in a club right outside of Barcelona called Jambalaya. Our drummer, Martin Lynds, played drums with the rock band Marah and has been there a lot. I’ve always had great fun in Spain and very much looking forward to this show.

Journeyman like you Chuck, Miles of blacktop and appreciation for the masters of honky tonk, swing and rock in your veins. After leading several popular ‘80s cult bands. Co-founded the famed ‘90s Alternative Country quintet BR549. The band’s seven albums, three Grammy nominations and the Country Music Association Award for Best Overseas Touring Act would build an indelible bridge between authentic American Roots music and millions of fans worldwide. With BR on hiatus, you formed The Hillbilly All-Stars featuring members of The Mavericks, co-produced popular tribute albums to Johnny Cash and Waylon Jennings, guest-lectured at Vanderbilt University, and became a staff writer at one of Nashville’s top song publishers and toured clubs, concert halls and international Rock, Country and Rockabilly festivals with his band The Grassy Knoll Boys. In this your fourth released What can your whole audience and fans expect from this new album?

I recorded the record at the Sam Phillips Recording Service in Memphis. I usually make records here in Nashville but I wanted to work with producer Matt Ross-Spang there.
It’s not the Sun Studio. This is the studio Sam Phillips built in 1962 that has been continuously in business since ’62. It’s my mix of rockabilly, country, and such but with a little Memphis grease on it.

What took you so long to write any new songs of your upcoming album called «Close to Home» due next June 21st?

Because I am the music director for the Broadway show called “Million Dollar Quartet” (the story of the one and only time Elvis, Carl Perkins, Johnny Cash, and Jerry Lee Lewis were at the old Sun Studio together), I ended up working on the television version called “Sun Records.” That pretty much occupied a whole year for me and it just so happened that it was around the same time I would be making a record. That’s how I really found out I wanted to work at the Phillips studio. I lived in Memphis for about 4 months while we were filming. So when it came time for me to actually record, I had a bunch of songs to choose from.

Why did you decide on the title «Close to Home» ?

It means a lot of different things. I live in Nashville but Memphis is pretty close to home. Plus, I had a song (I wrote with Jon & Sally Tiven) called that. It’s about a cosmic wind we are all tuned into. And sometime the world answers your questions if you just listen.

You have always have aimed identity in your songs. You’ve been writing songs for 25 years or more. How do you keep finding inspiration, year in and year out? into your new eleven songs of «Close to Home»?

It’s what I do. Making up music. I have been writing for a lot more years than 25. I can’t remember a time when I didn’t write and play music.

You have recorded again in another legendary studio like the Sam Phillips Recording Studios in Memphis and worked with another different producer, Matt Memphis Matt Ross-Spang. How was that experience and what differences have you found between Matt, Joe Pisapia, Mike Janas or Ray Kennedy?

Well first, I love all those guys you mentioned and they all brought something different to the table when I worked with them. They are all great producers and I wanted to work with another one in Matt Ross-Spang. I think he is a great new talent and carries the Sam Phillips spirit.

I understand you’re a big-time gear aficionado. What guitars did you play on the record? What was your writing and arranging process like for the record? What about the recording process?

I probably know a lot less about gear than some of your real aficionados like Ray Kennedy or Joe Pisapia or Matt Ross-Spang but I do know the guitars I like and use. On this record I used my 2009 Gretsch Tennessee Rose that is my main guitar on stage. I also used my ’56 re-issue Les Paul Gold Top, a re-issue Fender Tele Thinline (with a Bigsby Tremolo!), and my 1947 Epiphone Triumph. I had the songs written and some we had been playing live for a while and some we ran through a couple of days before the recording. We just sort of let the songs dictate themselves. Most of this record is live vocals and band but there are a couple that we had to chase around the room a little until we got it right.

You are clearly a symbol of the new Americana and retro swing country for the last 25 years. Which were your influences from the very beginning and which records you listen to today. What newer bands around now around keeping country in the traditional sense alive? Which is the best record of the year for you in terms of Americana and retro country?

I have varied influences. The first being Hank Williams. My family would sit around and pick and sing when I was little and I thought my Uncle and Grandpa wrote all those songs. Elvis, Carl Perkins, Jerry Lee, Johnny Cash, Chuck Berry those guys were part of my musical upbringing too. The Beatles were it for me. The best rockabilly band England ever produced! And I love the Stones and The Who. I also loved the Top 40 from the 70’s AM radio. Great music all around. Now I listen to even more diverse things. Paolo Conte, all those cats from the Buena Vista Social Club. I like a lot of newer artists too. I loved Amy Winehouse. A tragic loss. JD McPherson, Margo Price, Kasey Musgraves, Joshua Hedley, and The Pistol Annies to name a few.

And the mandatory question, I’m sure you’re asked it every time you’re interviewed but here it is: When a new reunion of BR549 or album?

We did a couple of reunion show a few years back and it was pretty fun. Right now we’re all into what we’re doing in our own worlds. That’s not to say it will never happen.

Have read your influences drew initially from Hank Williams and half hillbilly and half pub rock, What influences musically have stuck out more in your life than others?

Hank, Beatles, Nick Lowe, The Jam, Creedence, The Band, Chuck Berry.

How do you see contemporary music in conversation with music that was written generations ago?

It’s still people writing songs and giving their point of view. That will never change. Maybe the references and approaches do but the spirit is still there.

I grew up with my parents’ record collection, which was great to be able to connect the dots of listening to different versions of songs or who wrote a song, or who is playing on different records. So thinking about that tracing, you really have to dig in a different way for those connections than in previous generations

Sometimes. Things are easier to find these days with the internet. A record you used to have to search years trying to find is just a click away. And everybody has connection to what their parents listened to.

What could you tell us about your band The Grassy Knoll Boy and how did you get them?

Mark Andrew Miller and I have been playing and singing together since 2004. He was in the last incarnation of BR5-49. Great bass player and singer/songwriter. Martin Lynds started playing with me 10 years ago and is a rock in the band. One of the greatest drummers living in Nashville and we’re lucky to have him in our band. I’ve known Carco for over 25 years and played with him sporadically but he joined our little gang at the same time Marty did. These guys make me look good night after night.

What have you learned from touring?

That would be a whole book. Too much to write here but safe to say, the road raised me.

What kind of music you guys listen to while on the road in your van? Do you know Spanish artist are into or like it?

We listen to a lot of Satellite radio. A lot there. But we listen to whatever comes to mind during the course of conversation. I’d love to be turned on to some great Spanish artists.

Given America’s current political situation I’m guessing the fuel for the fire is right there at the White House? What do you think about it?

I try not to think about the Rude Orange One. It’s impossible though. I’m focused on the election. It takes EVERYONE’S participation. Less than half the people in the US voted last time and that’s what you get. I’d just like to wake up in the morning for once and not have to think, “What the hell has that asshole done now?”

Is There anything you want to tell us we won’t ask you Chuck? and Would you mind send Dirty Rock readers a message and encourage them to see you at Huercasa Country Festival next July 6th?

I would love for the whole country of Spain to come out to the Huercasa Festival and see all of these terrific acts. I am honored to share the stage with such great artists. And I promise – The GKB and I will do our best to rock for your party! Peace, Love, And Ernest Tubb 

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